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Les sirènes des bas-fonds: le déclin de la “raie de Northumberland”

Si vous avez fréquenté les plages de l’est du Nouveau-Brunswick dans les années 2000, vous avez peut-être remarqué un grand nombre de ces étranges ” sacs ” noirs à quatre pointes, que l’on appelle familièrement ” bourses de sirène “. Ces bourses sont en fait les coquilles d’œufs rejetées par les différentes raies des mers environnantes. Mais en raison de la forte diminution des raies de diverses espèces dans le sud du golfe du Saint-Laurent, nous ne les voyons plus aussi souvent. Samuel nous fait part de ses expériences d’enfance, ainsi que du parcours d’un poisson qui a presque disparu, dans cette édition de NB Fieldnotes.

Par Samuel LeGresley, Coordinateur des communications

En grandissant, j’ai été inspiré par les animaux qui m’entouraient. À l’âge de dix ans, avec l’aide de mon père, je créais sur la plage de petits décors avec des coquilles et des carapaces de créatures marines.

À la plage, tout m’intéressait : les vagues, les bernard-l’ermite, les petits insectes des sables, les coquillages, et surtout les formes de vie noires et creuses, plus petites que la paume de ma main, que la plupart des gens appellent des “bourses de sirène”.

Nous avons finalement eu l’idée d’insérer de petites pierres en guise de “tête” dans le trou au-dessus de l’objet. J’ai appelé ces petits personnages, les mains en l’air, “le peuple de la mer”, et j’en ai fait un projet artistique. Nous en amenions dans notre jardin, dans les bois, et nous les faisions vivre dans de petits coins et recoins, comme des esprits marins hors de leur élément.

Depuis cette époque, j’ai arrêté de les voir. Et je suis sûr que beaucoup d’entre vous l’ont remarqué aussi.

La “sirène incomprise” : un charisme controversé

Proches des raies telles que la raie Manta, et plus lointaines parentes des requins et autres poissons cartilagineux, les habitudes et le mode de vie des raies ne sont pas très connus ou appréciés. En fait, dans un article de CBC datant de 2019, elles ont même été qualifiées de “laides”.

Je trouve toutefois que cette “laideur” est subjective. Bien sûr, lorsqu’ils sont hors de l’eau, ils ne sont pas très jolis, mais je pense que lorsqu’ils sont dans leur habitat, ils ressemblent vaguement à des oiseaux sous-marins, virevoltant près du fond de l’océan. Ils ont vraiment un aspect unique. Et pour être équitable envers le journaliste de la CBC, il faisait probablement allusion au fait qu’ils reçoivent moins d’amour et d’attention de la part des gens que d’autres poissons plus connus et plus charismatiques.

Une raie tachetée/hérisson albinos (à droite), avec une raie normale pour comparaison. Photo : Pêches et Océans Canada (MPO)

Mais quel que soit l’attrait du poisson ( ou pas ), cela ne suffit pas à expliquer les causes du déclin et les moyens de l’éviter.

Le même article de 2019 (en anglais) indique que les phoques gris ne font qu’une bouchée de la population restante. Alors qu’ils étaient environ 8 000 dans les années 1960, ces phoques sont aujourd’hui 40 000 dans ces mêmes eaux canadiennes. Contrairement à cette augmentation, le déclin des bourses de sirènes sur les plages raconte une histoire différente, mais connexe, de déséquilibre de notre écosystème aquatique.

Une “démersale en détresse”: une population unique au Golfe?

La raie tachetée, le type de raie le plus étudié au Nouveau-Brunswick, est un poisson démersal, c’est-à-dire qu’elle se nourrit sur le fond. Par conséquent, le chalutage commercial et les prises accidentelles ont également eu un impact important sur elles. Il s’avère même que la raie vivant dans le détroit de Northumberland, qui arrive à maturité plus tôt et vit plus jeune, pourrait être une sous-espèce non décrite de la raie tachetée, voire une nouvelle espèce que nous n’avons jamais répertoriée (source, en anglais).

J’ai donc contacté Andrew Darcy, qui travaille comme technicien des pêches pour Pêches et Océans Canada (MPO). Il possède une grande expérience pratique de cette espèce non commerciale et participe même à la réalisation de campagnes d’échantillonage du fond marin pour répertorier les poissons qui y habitent, une pratique de longue date au sein de ce ministère. Ces dernières années, ces études ont permis de découvrir des spécimens intéressants.

« Les relevés au chalut de fond marin dans le golfe du Saint-Laurent sont effectués en septembre, tous les ans depuis plus de 50 ans. C’est l’un des plus anciens relevés au chalut de fond en Amérique du Nord. C’est là que l’on peut observer les tendances générales de la population. »

Andrew Darcy

Bien qu’il soit très complet, il présente certaines limites, comme le dit Darcy. L’humain étant un habitant des continents et des îles, il peut être difficile d’avoir une vue d’ensemble de ce que l’on ne peut pas voir sous l’océan.

« Le problème de notre étude est que nous ne la réalisons qu’une fois par an en septembre, et que nous la réalisons à un moment où les raies tachetées et les raies épineuses se déplacent vers des eaux plus profondes. [Certains disent que] nous ne parvenons peut-être pas à capturer la totalité de l’abondance et de la biomasse de la population parce qu’elle n’est tout simplement pas là lorsque nous la pêchons. »

Andrew Darcy

L’étude sur le chalut de fond était autrefois axée sur les espèces commerciales telles que la Morue de l’Atlantique dans le Golfe. Aujourd’hui, elle a évolué et permet d’obtenir une vue d’ensemble plus complète de la situation.

« Historiquement, notre enquête de septembre a été principalement utilisée pour fixer les quotas et les réglementations pour les espèces commerciales. Cela a toujours été le cas. Depuis le moratoire sur la pêche à la morue, la pêche commerciale se poursuit dans le sud du golfe, mais elle est loin d’être aussi importante qu’auparavant. À la fin des années 1990 et au début des années 2000, on est passé à une approche écosystémique de la gestion des pêches. C’est à ce moment-là que l’on a commencé à considérer toutes ces espèces de manière plus holistique, en se concentrant davantage sur la biodiversité et les changements dans l’écosystème. »

Andrew Darcy

Il ajoute que les populations maritimes de raie tachetée ont été séparées en trois unités désignables distinctes en 2015. La population du golfe du Saint-Laurent et la population de l’est du plateau néo-écossais – Terre-Neuve est classées par le COSEPAC comme étant en voie de disparition, tandis que la population de l’ouest du plateau néo-écossais – Georges Bank est classée comme n’étant pas en péril.

Cependant, la raie tachetée est considérée comme globalement en danger par l’Union internationale pour la conservation de la nature. L’augmentation récente des populations de phoques gris dans le Golfe et le fait que la raie tachetée soit souvent une prise accidentelle des opérations commerciales de pêche au poisson de fond sont maintenant soupçonnés d’être responsables du déclin de cette espèce. Je pense toutefois que des pratiques de gestion différentes auraient pu être mises en œuvre par le passé pour atténuer le déclin de cette espèce.

Développements potentiels pour notre région

Pour protéger les espèces marines, le MPO prévoit de créer de nouveaux plans de réseaux de conservation marine dans la région atlantique du Canada, notamment dans la baie de Fundy, en utilisant les données sur la biodiversité pour protéger les zones les plus importantes pour l’avenir.

Vous pouvez donner votre avis ici, en utilisant ce lien.

Nous ne pouvons pas empêcher toutes les extinctions, de manière réaliste, et cette réalité me touche profondément. Mais parfois, nous devons vivre avec notre impuissance face au sort d’une espèce préoccupante du point de vue de la conservation. Nous remarquons l’absence de bourses d’œufs de raie sur nos plages. Nous avons assisté au long déclin de la morue, du châtaignier d’Amérique et de la tourte voyageuse. Mais j’espère que ces histoires continueront à alimenter l’imagination et à inspirer des actions de conservation de nos écosystèmes pour les années à venir, même si certaines espèces ne peuvent plus être sauvées.

Je pense à ma jeunesse, mais aussi à l’avenir, où nos enfants ne verront pas la même diversité et le même nombre de créatures que nous.

Ma collègue Jenna essayait même de voir des bourses de sirène à la plage l’été dernier, avant que nous nous rencontrions. Elle voulait les montrer à son fils, mais elle n’en a pas trouvé. J’ai eu la chance de n’en trouver qu’un seul cette année, au chalet d`un ami.

En attendant, j’ai encore quelques bourses de sirène de mon enfance que j’ai gardées dans une boîte. Je pense qu’ils ont plus de valeur aujourd’hui, au moins sur le plan sentimental.

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